¿Qué significa kaizen?

La palabra kaizen proviene de dos ideogramas japoneses: 改 kai = cambio y 善 zen = bueno. Kaizen = cambio bueno, mencionado también como cambio para mejorar o mejoramiento continuo. A continuación una breve revisión de literatura que permitirá ampliar el concepto antes expuesto.

Un concepto de kaizen

Kaizen significa mejoramiento. Por otra parte, significa mejoramiento continuo en la vida personal, familiar, social y de trabajo. Cuando se aplica al lugar de trabajo, kaizen significa un mejoramiento continuo que involucra a todos, gerentes y trabajadores por igual. (Imai, p.23)

Y, si kaizen significa mejoramiento, entonces, qué se entiende por mejoramiento. De acuerdo con el mismo Imai (p.24),  el mejoramiento, como parte de una estrategia de kaizen  exitosa, va más allá de la definición que da el diccionario de la palabra. El mejoramiento es una fijación mental inextricablemente unida al mantenimiento y mejoramiento de los estándares. En un sentido todavía más amplio, el mejoramiento puede definirse como kaizen e innovación, en donde una estrategia de kaizen mantiene y mejora el estándar de trabajo mediante mejoras péqueñas y graduales, y la innovación produce mejoras radicales como resultado de grandes inversiones en técnología y/o equipo. Una estrategia exitosa de kaizen delinea con claridad la responsabilidad de mantener los estándares para el trabajador, siendo la función de la administración el mejoramiento de los estándares. La percepción japonesa de la administración se reduce a un precepto: mantener y mejorar los estándares.

Suárez (p.91) entiende el concepto de kaizen en administración como una filosofía de gestión que genera cambios o pequeñas mejoras incrementales en el método de trabajo (o procesos de trabajo), que permite reducir despilfarros y por consecuencia mejorar el rendimiento del trabajo, llevando a la organización a una espiral de innovación incremental.

Del mismo modo, entendido el kaizen como una filosofía, son citados varios autores por Suárez y Miguel (p.288), quienes anotan que para los japoneses, la palabra kaizen se asume como un símbolo a los problemas y luchas de cada día, y del modo en el que los empleados se enfrentan a todo ello. De hecho, en ocasiones el kaizen ha sido visto como una fuerza ética (interna que se encuentra en uno mismo) de cada trabajador, que es capaz de resolver problemas en el día a día, plenamente convencido y de manera voluntaria. Por ello ciertos autores, comienzan a verlo como una «filosofía de vida», en la que se pueden abarcar los ámbitos personales, familiares, sociales y por supuesto la vertiente del trabajo. Debido a esta tendencia de entender al kaizen, como un principio armonizador del entorno con los valores de cada individuo, otros autores incluso, establecen su origen en la filosofía confusionista, la cual establece un profundo respeto y armonía por el medio ambiente, a través de un equilibrio entre el individuo y la naturaleza. Por este motivo es visto como un principio o «espíritu individual» de Cooperación y Mejora , que rápidamente se despliega generando un impacto positivo en la sociedad.

Yonque, García y Raez (p.65) introducen un nuevo elemento al concepto, el cliente, diciendo que kaizen significa progresos pequeños, sucesivos, gracias a la confianza puesta en su gente, a la paciencia y a la educación destinados a colocar a la calidad en primer lugar, a fin de poder satisfacer al cliente.

Brunet y Paul (p.1428), por su parte agregan un factor más, las metas organizacionales, definiendo al kaizen como un mecanismo penetrante de actividades continuas, donde las personas involucradas juegan un rol explícito, para identificar y asegurar impactos o mejoras que contribuyen a las metas organizacionales.

Govindarajan (p.173) hace un simil muy interesante, que vale la pena mencionar por lo descriptivo del mismo, entre el kaizen y la fábula de la liebre y la tortuga de Esopo, apuntando que los procesos que se quedan dormidos como la liebre requieren innovación, seis sigma o reingeniería. Cuando los demás les han adelantado, necesitan benchmarking. Un proceso que aplica kaizen es como la tortuga que avanza paso a paso cada día y acaba siendo la mejor de todos. La filosofía japonesa de kaizen es la búsqueda constante del «camino que permita un paso armonioso con la utilización de la energía».

Complementando todo lo anterior, Imai (p.40) explica que kaizen es un concepto general que engloba o arropa a todos los demás conceptos o prácticas que se consideran provenientes de la filosofía japonesa de producción/administración, tales como círculos de calidad, control total de calidad, justo a tiempo o kanban, sintetizándolo en la siguiente figura.:

La sombrilla kaizen - Qué significa kaizen

La sombrilla de kaizen. Fuente: Imai, p.40

A modo de colofón, en el siguiente video el propio Masaaki Imai (a quien se le atribuye el término) presenta lo que para él debe significar el kaizen en la organización.

Bibliografía

  • Brunet, Adam Paul y New, Steve. Kaizen in Japan: an Empirical Study. En: International journal of operations & production management, 23, No.12, pp.1426-1446. 2003.
  • Govindarajan, Rajaram. El desorden sanitario tiene cura. MARGE BOOKS, 2010.
  • Imai, Masaaki. KAIZEN. La clave de la ventaja competitiva japonesa. Compañía editorial continetal, 2001.
  • Suárez Barraza, Manuel Francisco. El KAIZEN. La filosofía de mejora continua e innovación incremental detrás de la administración por calidad total. Panorama Editorial, 2007.
  • Suárez Barraza, Manuel Francisco y Miguel Dávila, José Ángel. Encontrando al Kaizen: Un análisis teórico de la Mejora Continua. En: Pecunia. Revista de la Facultad de Ciencias Económicas y Empresariales, Universidad de León. No.7, pp.285-311. 2009.
  • Yonque, Julio; García, Manuel y Ráez, Luis. Kaizen o la mejora continua. En: Industrial Data UNMSM. Vol.5, No.1, pp.62-65. 2002.

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GestioPolis.com, Experto. ¿Qué significa kaizen? [en línea]. <https://www.gestiopolis.com/que-significa-kaizen/> [Citado el 14 de Noviembre de 2018].
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