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La contabilidad ambiental en el sistema de cuentas nacionales 

Autor: Giovanny E. Gómez

CONTABILIDAD

07 / 2002  

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La contabilidad ambiental se refiere a la modificación del Sistema de Cuentas Nacionales para incorporar en éste el uso o agotamiento de los recursos naturales

La inclusión del tema ambiental dentro de los nuevos modelos organizacionales ha preocupado a muchos estudiosos del área económico-contable sobre la incidencia que este importante tema tiene sobre la sociedad pero sobretodo la medición que se debe hacer de este, que por ser una variable muy difícil de ser medida o incluso de asignarle un valor específico, ha tomado mucha fuerza el análisis que se hace de esta nueva variable.

La UICN ha sido una de las entidades que más se ha preocupado por el tema ambiental y su medición dentro del Sistema de Cuentas Nacionales de los países, realizando estudios que nos hacen reflexionar sobre la importancia que tiene éste dentro de las naciones de América Latina.

Contabilidad Ambiental

La contabilidad ambiental se basa en un conjunto de datos nacionales agregados que vinculan el ambiente con la economía, lo cual tendrá un impacto a largo plazo tanto en el desarrollo de políticas económicas como en las ambientales

En la Iniciativa de Contabilidad Ambiental de la UICN esta se convierte en una herramienta importante para entender el papel que juega el ambiente natural en la economía nacional.

Las cuentas ambientales proporcionan datos que resaltan tanto la contribución de los recursos naturales al bienestar económico como los costos impuestos por la contaminación o el agotamiento de estos.

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En este sentido, la Iniciativa de Contabilidad Ambiental de la UICN busca ayudar a sus miembros a entender como esta herramienta puede ayudarles a mejorar el manejo ambiental; explicándoles qué es; por qué es importante; cómo se lleva a cabo; quién trabaja sobre el tema y cómo comenzar a aplicarlo.

En este artículo se pretende mostrar algunos de los aportes que se han realizado para tratar de esclarecer temas de esta índole.

LA CONTABILIDAD AMBIENTAL Y EL SISTEMA DE CUENTAS NACIONALES

La contabilidad ambiental se refiere a la modificación del Sistema de Cuentas Nacionales para incorporar en éste el uso o agotamiento de los recursos naturales.

El Sistema de Cuentas Nacionales es el conjunto de cuentas que los gobiernos de cada país recopilan en forma periódica para registrar la actividad de sus economías.

Los datos del Sistema de Cuentas Nacionales se usan para calcular los principales indicadores económicos incluyendo el producto interno bruto (PIB), el producto nacional bruto (PNB), las tasas de ahorro, y las figuras para la balanza comercial. Los datos que componen estos indicadores agregados se usan también para una amplia gama de análisis de política igualmente valiosos pero menos conocidos y para propósitos de monitoreo de la economía.

Estas cuentas económicas son calculadas para todos los países utilizando un formato estándar, que ha sido desarrollado, apoyado, y diseminado por la División de Estadística de las Naciones Unidas (UNSTAT).

El hecho de que todos lo países lleven a cabo estos cálculos, en más o menos la misma forma, añade un gran valor a los datos, para la toma de decisiones a nivel nacional e internacional, debido a que posibilita comparaciones y permite poner a cada país en el contexto de las tendencias mundiales.

De igual manera el cálculo periódico de dichas cuentas permite entender cómo el mundo está evolucionando, y en dónde se sitúa cada país dentro de éste patrón de cambio. Esto proporciona una base valiosa para la definición de políticas públicas destinadas a orientar a los países y al mundo entero hacia patrones deseados de crecimiento y desarrollo.

Se ha desarrollado una corriente que demanda la reformulación del Sistema de Cuentas Nacionales debido a que las cuentas, como están definidas actualmente, no incluyen el valor económico completo de los recursos ambientales ni la función que éstos juegan en la actividad productiva. Algunos de los elementos que faltan en las Cuentas Nacionales son:

Gastos ambientales

Los gastos para proteger el ambiente del maltrato, o para mitigar esos daños, no pueden ser identificados actualmente en los datos de las cuentas nacionales. Dichos gastos incluyen el costo incurrido para prevenir el daño ambiental, tales como el equipamiento de las fábricas para controlar la contaminación, o los convertidores catalíticos instalados en los autos.

También incluyen los costos de remediar tales daños, los gastos médicos, el reemplazo de propiedad destruida en los deslaves causados por la deforestación, o la necesaria filtración del agua potable debido a que ésta se encuentra altamente sedimentada.

Estos gastos están incluidos en las cuentas de ingresos, junto con todo el consumo intermedio o final, sin embargo, no pueden ser desagregadas para distinguir los costos incurridos para prevenir o mitigar la degradación ambiental.

Bienes no comercializados

El ambiente proporciona muchos bienes que no se venden pero que tiene valor; como por ejemplo, la leña y los materiales para construcción recolectados en los bosques, la carne y el pescado capturados para el autoconsumo, y las plantas medicinales.

Algunos países incluyen estos bienes en sus cuentas de ingresos nacionales, calculando el consumo total, y luego usan los precios del mercado de productos comparables como una aproximación para calcular el valor de los bienes no comerciales. Sin embargo, tales cálculos son incompletos, y no siempre pueden ser separados de los productos que son vendidos.

Servicios no comercializados

De igual manera, el ambiente proporciona servicios que no se venden, tales como la protección proporcionada por los bosques a las cuencas hidrográficas, o la retención de la filtración de agua proporcionada por la vegetación subacuática. Estos rubros no se encuentran incluidos en el Sistema de Cuentas Nacionales.

Sería muy difícil calcular su valor económico, aunque esto se hace a veces calculando el costo de obtener servicios equivalentes en el mercado.

Consumo de capital natural

De acuerdo con los principios convencionales de la contabilidad comercial, el SCN trata al uso gradual del capital físico -maquinaria y otro tipo de equipo-como depreciación y no como ingreso. Sin embargo, el agotamiento del capital natural -de bosques, en particular-se asienta como ingreso. Así, las cuentas de un país que cosecha árboles muy rápidamente mostrarán un ingreso bastante alto por unos cuantos años, pero no mostrará la destrucción del bien productivo, el bosque.

La mayoría de los expertos en contabilidad ambiental están de acuerdo en que el agotamiento del capital natural debe ser contabilizado en la misma forma que otros bienes productivos.

Se ha desarrollado una corriente que demanda la reformulación del Sistema de Cuentas Nacionales debido a que las cuentas, como están definidas actualmente, no incluyen el valor económico completo de los recursos ambientales

CAMBIOS AL SISTEMA DE CUENTAS NACIONALES

El Sistema de Cuentas Nacionales es un sistema complejo, el cual sigue un número de reglas contables ampliamente aceptadas.

 Estas reglas aseguran una uniformidad lógica a través de los diferentes elementos de las cuentas, garantizando que un tipo dado de asiento contable tenga el mismo significado en todos los contextos y en todos los países.

Esta estandarización es esencial para que las cuentas sean una fuente confiable de datos comparables entre las economías de diferentes países.

Al mismo tiempo, esta estandarización hace difícil el cambiar al Sistema de Cuentas Nacionales para introducir productos tan diferentes como son los bienes y servicios que proporciona el medio ambiente. La dificultad principal surge debido a que la mayor parte de los bienes y servicios ambientales no son comercializados en los mercados convencionales. Es difícil por tanto, definir los productos individuales y asignarles un valor monetario.

Debido a que esta tarea es tan complicada, han habido discusiones considerables a lo largo de los últimos veinte años sobre estrategias para modificar el SCN.

Aunque las preguntas no han sido completamente contestadas, se ha avanzado considerablemente y se espera avanzar aún más en los próximos cinco años. Algunos de los debates más importantes se han centrado en los siguientes asuntos:
Cuentas físicas frente a las Cuentas monetarias

Las cuentas físicas solo incluyen información sobre las características naturales del ambiente y su uso; el tamaño de los bosques o las reservas minerales, la calidad del agua o del aire; la profundidad de la capa de tierra fértil, etc. 

En contraste, las cuentas monetarias asignan un valor económico a estas características o a su uso, para poder entender la función que éstas tienen en la economía. Debido a la dificultad de calcular el valor monetario de ciertos aspectos del medio ambiente, algunos individuos (y países) abogan por el desarrollo de las cuentas físicas únicamente.

Cuentas integradas versus cuentas satélite

Las cuentas integradas cambian el cálculo del PIB, PNB, y de otros indicadores nacionales claves. Las cuentas satélite (de las cuales forman parte las cuentas físicas) están vinculadas al Sistema de Cuentas Nacionales, pero no cambian ni el cálculo de indicadores claves ni el marco central de las cuentas. 

La ventaja de las cuentas satélite es que permiten a los contadores violar algunas reglas del Sistema de Cuentas Nacionales de manera útil para los datos ambientales, sin poner en peligro la uniformidad de la información en las cuentas convencionales.

Sin embargo, debido a que no cambian el PIB o el PNB, no corrigen las distorsiones inherentes a esos indicadores.

Beneficio neto frente al método de costo del usuario para calcular el agotamiento 

Estos son dos métodos diferentes para calcular el agotamiento del capital natural.

El método de beneficio neto es mucho más simple que el método de costo del usuario, y por lo tanto ha sido usado más ampliamente.

Los economistas lo consideran técnicamente incorrecto; sin embargo, aquellos que lo usan sienten que a pesar de su inexactitud les ofrece una aproximación aceptable del valor del agotamiento.

Inclusión de los "costos de mantenimiento"

Los "costos de mantenimiento" son los gastos que un país tendría que hacer para que su uso del ambiente fuera sustentable.

Algunos expertos en contabilidad ambiental creen que éstos deberían ser deducidos de las cuentas para llegar a un nivel correcto de actividad económica "verde".

Otros argumentan que el calcular dichos costos es sumamente subjetivo y que el restarlos de indicadores tales como el PIB es engañoso.

Valoración de los servicios ambientales no comercializados

La mayoría de los enfoques de la contabilidad ambiental no incluyen este rubro, porque la valoración requerida es subjetiva y difícil de realizar.

Sin embargo, asignar valores a los servicios ambientales es de gran interés para los ambientalistas en muchos países, por lo que su inclusión merece seria consideración.

Estos no son simplemente asuntos estadísticos arcanos. Las soluciones que se encuentren determinarán como las cuentas ambientales serán usadas para apoyar el desarrollo de políticas.

Además, si la comunidad internacional pudiera llegar a un consenso -sin importar qué métodos se escojan-su acuerdo sobre un conjunto de principios de contabilidad estándar alentará a muchos gobiernos, que ahora están en duda, a entrar en éste nuevo campo.
 

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Giovanny E. Gómez

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